La cochinilla es un insecto, cuyo nombre científico es Dactylopius Coccus costa, que vive como huésped de la tunera, alimentándose de la savia de las pencas. Su alimentación es de tipo fitófago, por medio de sus largas trompas, que separadas de su huésped original no vuelven jamás a adherirse. La cochinilla hembra es materia prima para la fabricación del colorante rojo natural, llamado comercialmente Carmín de Cochinilla. El agente activo que le da el color rojo ha la grana o Cochinilla del Carmín es el ácido carmínico (hidroxiquinona unido a una unidad de glucosa), obtenido del cuerpo del insecto femenino de la cochinilla.

En su procesamiento, la cochinilla fresca pasa por un primer proceso de secado; y puede ser vendida en esta presentación. Las calidades de cochinilla, “premium”, de primera y de segunda se establecen a partir del contenido de ácido carmínico: 22.5%, 19.5% y 10% respectivamente.

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